Jack Layton 1950-2011

The death of NDP federal Leader Jack Layton evoked an immense outpouring of sadness and solidarity across the Canadian state. The popularity of Layton, who led his party to unprecedented electoral success on May 2 despite his apparent illness, prompted Conservative Prime Minister Stephen Harper to declare an official state funeral to honour the NDP leader. Normally, such honours are bestowed only on deceased prime ministers and cabinet ministers.

Thousands of working people passed by Jack Layton’s coffin in Parliament in Ottawa, and again at Toronto City Hall. They lined the streets for the funeral procession to a packed Roy Thomson Hall on August 27. Thousands more stood outside the famous concert venue in a nearby square, before giant screens on which the eulogies and musical tributes were projected.

Layton‘s last written public testament is hailed as a social democratic ‘manifesto’. (It can be viewed at www.ndp.ca).  Although its content is suffused with general sentiments about love and hopefulness, its strongly partisan stand for the NDP does put it at odds with the views of some union and NDP officials who favour a merger with the Liberal Party. The leadership race to replace Layton is virtually underway. The NDP Socialist Caucus, which will host a conference on November 26 in Toronto to decide its position on the leadership and policy questions, issued the following statement on August 24:

“Jack Layton, Leader of the New Democratic Party of Canada, fought valiantly, but lost his second battle with cancer early on August 22 in Toronto. His passing, at age 61, is a cause of great sadness for all working people and the population at large, a tremendous blow to his family, to whom we send heartfelt condolences, and to the labour-based NDP to which Jack devoted his political life.

Layton‘s optimism, energy and passion defined his approach to issues of great social importance. He was a tireless advocate for more and better social housing, a combatant against violence that victimizes women, and against the scourge of AIDs. Layton promoted environmental protection, the rights of cities, and he heeded the call of the anti-war movement to demand ‘Canada out of Afghanistan now’.

“While his policies often didn’t go as far as we wished, Layton earned the respect of socialists by campaigning steadfastly to form an NDP government – which he came closer to accomplishing than any of his predecessors. His last major speech in Parliament, as Leader of the Opposition following the ‘orange surge’ on May 2, was a stirring defence of postal workers against the draconian back to work legislation imposed by the Harper Conservatives. Layton won Quebec, not only with his charm and charisma, but by affirming Quebec‘s right to decide its future, sans the strictures of the undemocratic Clarity Act.

“The best tribute we can pay to Jack is to win the struggles to which he was committed.”

CAAT support staff Strike Back

<!–[if !mso]> st1\:*{behavior:url(#ieooui) } <![endif]–> Colleges of Applied Arts and Technology support staff, represented by the Ontario Public Service Employees’ Union, went on strike on September 1 to defend full time jobs and to challenge the threat of a two-tier system for benefits. Both kinds of management attacks have dire implications for all public sector workers.

Management’s concession demands would further isolate and impoverish young workers who make up a large proportion of the 8000 strong OPSEU CAAT-S (College Support) members who work in 24 colleges across the province. Their sick leave would be limited to ten days a year, with no carry-over or accumulation of unused days. The workers are in collective bargaining with the province and now operate under legislation which allows the employer to use scab labour for the first time. Intimidation and coercion are being used against workers already suffering from the biggest economic recession in recent memory.

The Chair of the CAAT Support Bargaining Team, Rod Bemister, reported on the OPSEU web site: “This round of bargaining is not about us getting ahead; it is about us staying even. It’s about holding onto the job security, benefits and pay that others before us fought to get. It’s about keeping good jobs, not just for right now, but for the future. We care too much for our students and the future of Ontario to allow the workforce to be filled with jobs that are part time, insecure, and low paying.”

Members across the province gave the bargaining team a 77 per cent strike mandate. Clearly, those workers were prepared to back their demands with action. They did not flinch in the face of management’s obstinacy. Socialists, campaigning in support of the college workers, say: End corporate tax breaks, tax the rich, defend full-time jobs, and demand equal pay and benefits for equal work!

> The article above was written by Julius Arscott.

Canadians live in a sea of debt

Nearly three-quarters of Canadian households carry some debt, according to a Harris-Decima survey done for the CIBC.

Over four in ten households find their debt interferes with achieving financial goals such as saving for retirement or paying for children’s education. Those in the 35-to-44 age bracket are the most indebted, with nearly 90 per cent carrying some form of loan.

Two Tier Healthcare at GMC

<!–[if !mso]> st1\:*{behavior:url(#ieooui) } <![endif]–>Many retired employees of GM of Canada (GMC) attended meetings held in early August about the proposed settlement between them and GM of Canada on the future of retiree health care benefits. The settlement will put in place the Health Care Trust (HCT) agreed to in the 2009 contract negotiations. The administrators of the HCT will oversee and allocate these retired workers’ health care benefits.

The retirees listened with concern as they were told that with the funding GM is providing to the HCT benefits would be cut to between 77% and 84% of their current level if the fund is to be sustained indefinitely. Failing that, the fund will eventually run out of money — meaning all health care benefits will end. At the time of this writing it remains to be seen what benefits will be cut and to what extent.

A principal justification cited for establishing the HCT is that it will sustain health care benefits if GM goes bankrupt. But the creation of the HCT makes it even more unlikely that will ever happen. GM of Canada President Kevin Williams made this rather obvious earlier this year when he stated that the HCT will reduce Canadian labour costs by over $16.00 an hour. This revelation explains why GM has repeatedly told the CAW that future investments in Canada are contingent upon the HCT being finalized. It also showed once again how GM has successfully used its control over investment decisions to extract endless contract concessions from an acquiescent CAW.

The immediate effects of the finalization of the HCT will not just involve big new cuts to retiree health care benefits. The most significant effect will be the establishment of two tier health care benefits at GM of Canada. Active workers will not endure the cuts that will come with the HCT, meaning their health care benefits will remain as they are, while retiree health care benefits get sharply reduced. This two tier arrangement is especially devastating for retirees because they need their healthcare benefits more than active workers. It is also morally indefensible because GM retirees fought the contract battles that got the health care benefits all GM workers enjoy.

The consequences do not end there. Retired GMC workers will be hit by these new cuts just as they are experiencing steadily declining real incomes due to the loss of cost of living adjustments on their pensions and due to the health care benefit concessions negotiated in 2008 and 2009. Increasing financial hardship will go hand in hand with the indignity of having health care benefits very inferior to those active workers get.

The finalization of the HCT is also bad news for the continually shrinking active workforce at GM. With the HCT they have another reason to put off retirement for as long as they can because retirement will mean living with less than it did before. GM workers who “retire“ will become even more inclined than they already are to get a new job to compensate for their steadily declining retirement incomes.

Another thing must be understood. Two tier health care benefits at GMC mark yet another break from pattern agreements in the Canadian auto industry. There will be no two tier health care benefits at Chrysler of Canada because the HCT there is much better funded. Nor will there be two tier health care benefits at Ford of Canada because there is no HCT there. So GM of Canada retirees are on their own in this regard. They need to mobilize for the 2012 contract negotiations to compel their leadership to negotiate gains elsewhere – sufficient to make up for the big cuts they are about to endure. Active workers at GMC should be in full support of them.

> The article above was written by Bruce Allen, Vice-President of CAW Local 199 (writing in a personal capacity).

Approfondir la Révolution, renforcer la solidarité

Il y a deux cent ans, plus précisément le 5 juillet, le Venezuela a gagné son indépendance de l’Espagne. La lutte de l’humanité d’aujourd’hui pour la libération de l’exploitation capitaliste et impérialiste continue. Les Vénézuéliens sont au premier plan de ce combat. Au nom de Socialist Action / Ligue pour l’Action Socialiste à travers l’État canadien, c’est un honneur pour moi de vous saluer à ce rassemblement pour la célébration du processus révolutionnaire qui porte le nom du libérateur Simon Bolivar. Dans le même temps, nous saluons le rétablissement du président Hugo Chavez, après l’ablation d’une tumeur cancéreuse par les médecins hautement qualifiés et dévoués de Cuba révolutionnaire, dont les excellents soins pour leur célèbre patient continuent pendant que nous parlons.

Partout dans le monde, les travailleurs et les paysans, les femmes, les jeunes et les personnes âgées sont inspirés par les gains du processus vénézuélien. Quel contraste qu’il présente à un monde plongé dans la crise économique et environnemental, un monde tourmenté par des guerres d’occupation permanente.

Alors que la grande entreprise et ses gouvernements sont en train de sabrer dans les services publics, les retraites et les salaires, le Venezuela, sous la direction du président Chavez, affecte des milliards de dollars pour le développement de trois des principaux programmes sociaux de la nation; la mission locative de l’État, des projets pour la production agricole nationale et des projets pour la souveraineté alimentaire par le biais de la mission Agro Venezuela. Le gouvernement de Chavez est déterminé à créer des emplois «productifs, humanistes et socialistes» et à fournir du travail à 3,5 millions de Vénézuéliens avant 2019.

Le Venezuela ne dépend pas des prêts d’organisations financières comme le Fonds Monétaire International. Le FMI et les compagnies transnationales pendant des décennies ont aspiré la sueur et le sang du peuple vénézuélien. Des millions d’agriculteurs et de travailleurs ont été affamés, sans abri et sans défense. Le Venezuela avait de riches ressources pétrolières, mais à cause des accords commerciaux avec les États-Unis, son peuple n’en profitait pas, et la pauvreté était généralisée. La révolution sociale qui se poursuit au Venezuela est contre la pauvreté et ses racines dans le système du profit privé.

L’impérialisme américain a longtemps subverti l’autodétermination et les droits démocratiques dans les pays d’Amérique latine. La liste de ses crimes inclut l’invasion de la Grenade en 1983; l’invasion du Panama en 1985; la guerre des Contras au Nicaragua dont il fût l’instigateur, et la guerre contre-insurrectionnelle au Salvador. Elle comprend la guerre contre-insurrectionnelle en Colombie où il aide le gouvernement fantoche, et ses menaces continues contre le gouvernement Chavez au Venezuela.

Récemment, l’administration Obama des Etats-Unis a imposé des sanctions à la compagnie pétrolière publique vénézuélienne Petróleos de Venezuela (PDVSA). Les sanctions américaines sont une tentative pour mettre davantage de pression sur l’Iran pour arrêter son programme nucléaire en pénalisant les entreprises qui continuent de commercer avec ce pays. Entre décembre 2010 et mars 2011, le Venezuela, qui entretient des relations amicales bilatérales avec l’Iran, a exporté un additif de carburant d’une valeur de 50 millions de dollars à l’Iran.

L’Iran maintient que son programme nucléaire existe simplement pour approvisonner la population en énergie. Alors que nous ne soutenons pas le gouvernement actuel à Téhéran ( pas plus que nous ne soutenons  le régime de Kadhafi à Tripoli), les socialistes défendent fermement le droit du Venezuela de commercer avec qui il veut. Les socialistes défendent le droit de l’Iran à développer son programme nucléaire comme il l’entend. Nous sommes pour le désarmement nucléaire, mais nous disons qu’il faut commencer par Washington et son chien d’attaque du Proche-Orient, l’État sioniste d’apartheid. Washington, Londres, Paris, Ottawa et les réactionnaires de l’OTAN n’ont pas le droit d’imposer un changement de régime à la Libye ou à tout autre pays. Nous disons «Arrêtez le  bombardement de la Libye maintenant! »

En 2009, le gouvernement Chavez a commencé le processus de nationaliser 60 entrepreneurs de services pétroliers et de les placer sous le contrôle de la PDVSA. Les géants pétroliers  Exxon Mobil et Conoco Phillips l’ont poursuivi pour obtenir une indemnisation, mais ils ont perdu devant les tribunaux.

La politique de nationalisation a également été mise en œuvre dans 125 secteurs de l’économie. Les industries des télécommunications, de l’électricité, de l’eau, du gaz, du transport, du ciment, du sucre et du sel ont été nationalisées et sont maintenant dirigées par des collectifs ouvriers dans tout le pays. Ceci est une autre source d’inspiration pour les travailleurs et les travailleuses du monde entier.

Au Venezuela, la production et la distribution alimentaires sont des préoccupations urgentes. En 2010, un grave conflit s’est développé entre la direction de Polar, une importante compagnie privée de distribution alimentaire, et le gouvernement. En introduisant des systèmes comme Mercal, la chaîne alimentaire gérée par l’Etat avec quelques 30 000 supermarchés Mercal à travers le pays, les Vénézuéliens n’ont pas besoin de dépendre des réseaux privés pour obtenir des aliments de base. La nationalisation de l’industrie alimentaire est importante pour assurer la souveraineté alimentaire.

Cargil, une compagnie de semis basée au Canada, a vu ses actifs au Venezuela nationalisés il y a quelques années. Avec Monsanto, ils contrôlent les semences et produits transgéniques au niveau international. Ces entreprises ont essayé de fomenter des troubles sociaux en retenant des approvisionnements de produits alimentaires dont ils faisaient la distribution, comme le riz et la farine de maïs. Le gouvernement Chavez a utilisé la loi sur la souveraineté et la sécurité alimentaire, qui est un droit constitutionnel garantissant les Vénézuéliens d’obtenir un approvisionnement adéquat et sécuritaire de nourriture pour nationaliser les actifs de ces entreprises.

Cargil n’est pas un ami des agriculteurs et des travailleurs canadiens. Il est un allié des compagnies et du gouvernement canadiens qui conspirent pour détruire un siècle de conquêtes sociales gagnées dans les luttes de la classe ouvrière au Canada et au Québec. Ottawa raconte des mensonges au sujet du gouvernement du Venezuela. Il a financé des groupes d’opposition réactionnaires, comme Súmate, lors des élections au Venezuela. Harper agit comme un vendeur de Barrick Gold au Chili et en Colombie, tout en encourageant Shell, Chevron, Marathon et Petro-Canada à empoisonner les terres des populations autochtones en Alberta et au-delà. Ottawa participe à l’occupation militaire d’Haïti et de l’Afghanistan et au bombardement de la Libye. Une victoire pour le Venezuela dans la lutte contre le capitalisme et l’impérialisme serait une victoire pour les peuples autochtones. Ce serait une victoire pour les travailleurs municipaux de Toronto, pour les travailleurs ontariens du secteur public, pour les travailleurs des postes, pour les travailleurs d’Air Canada, pour les travailleurs de l’acier à Hamilton, pour les Québécois, les Acadiens et les Terre-Neuviens, pour tous les gens qui travaillent.

Il y a beaucoup de travail à faire. L’économie du Venezuela est encore entre les mains des grandes banques étrangères, des gigantesques intérêts commerciaux et industriels ainsi que des grands propriétaires terriens. Jusqu’à ce que la  révolution bolivarienne achève l’expropriation du capital, étranger et national, le premier pas vers le contrôle ouvrier, la sécurité alimentaire et la souveraineté nationale sont en danger.

Nous sommes avec le président Hugo Chavez, qui a récemment déclaré: «Ici il y a une transition du capitalisme, qui détruit le monde, vers le socialisme. Ces 10 prochaines années, nous devrons faire beaucoup plus de progrès vers le socialisme que ce que nous avons fait jusqu’à maintenant».

Le président Chavez a raison. Il n’y a pas de temps à perdre. L’impérialisme ne dort jamais. Notre tâche au Canada est claire. Avec l’approfondissement de la révolution bolivarienne, comme il se doit, nous devons approfondir, étendre et accélérer notre solidarité. L’avenir de l’humanité en dépend.

Vive la Révolution bolivarienne. Vive la révolution socialiste mondiale!

-Par Barry Weisleder secrétaire national de Socialist Action/Ligue pour l’Action Socialiste, discours prononcé lors de la célébration du bicentenaire de l’indépendance du Venezuela à Toronto le 5 juillet 2011.

Ligue pour L'Action Socialiste